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    Al rescate del cactus gigante

    A través de un proyecto desarrollado por Codelco, se pretende multiplicar el cardón o cactus gigante, una especie considerada vulnerable por Conaf y que crece entre los 2.600 y 3.800 metros sobre el nivel del mar, alcanzando hasta 8 metros de altura y 80 cm de diámetro. Su madera ha sido utilizada ancestralmente por las comunidades atacameñas. El Programa Agrícola, junto con el Gobierno de la II Región, logró hacer germinar el cardón (echinopsis atacamensis) en condiciones de vivero, por lo que el próximo paso será aumentar el número de cactus para reintroducirlos en algunos lugares de la precordillera donde ha desaparecido. Específicamente, el proyecto Conservación, multiplicación y transplante de flora suculenta y arbustos, Provincia de El Loa, II Región, en marcha desde mediados de 1999, busca conservar especies vulnerables y no vulnerables en condiciones controladas.

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    El cardón tiene un crecimiento muy lento. Con riego frecuente y protección, crece 11 cm anuales, pero en condiciones naturales de desierto con lluvias esporádicas crece sólo 1 a 2 cm anualmente. Ancestralmente, las comunidades atacameñas han utilizado la madera del cactus gigante para construir vigas para techos, puertas, marcos, muebles y artículos utilitarios. La demanda de artesanías de esta madera, las extracciones de cardones para paisajismo urbano, unido a la escasa regeneración natural y su lento crecimiento, han llevado a considerar a esta especie como vulnerable. El proyecto se basa en la multiplicación por semilla, estable

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    ciendo tratamientos de semillas, métodos de germinación, sustratos, condiciones ambientales de crecimiento, entre otros. Ello permitirá, en el futuro, que Codelco entregue cardones en crecimiento a las comunidades organizadas (juntas de vecinos, agrupaciones de agricultores, comunidades indígenas, escuelas) para así recuperar y mantener áreas silvestres o mejorar el paisajismo urbano e industrial. La entrega de estos cactus se enmarcará dentro de un proyecto de educación ambiental, con charlas a cargo de expertos del Programa Agrícola acerca del cuidado y mantención de la especie. Además, los conocimientos generados servirán en un futuro cercano para crear viveros de cardones y plantas silvestres en Cupo y Toconce. Estos viveros serán financiados por la Corporación, las comunidades agrícolas y terceros (gobierno regional o privados). Adicionalmente, Codelco aportará tecnología y asesoría técnica para que el proyecto se convierta en una actividad rentable para las comunidades indígenas de la zona.